Philip Nel: De racismo y literatura infantil

El doctor Philip Nel estuvo de visita en nuestro país para el seminario Internacional “¿Qué leer? ¿Cómo leer?: Lectura e Inclusión”, que se llevó a cabo en la Universidad Católica de Chile. Allí habló de literatura infantil y racismo. En esta entrevista ahonda en algunos conceptos y nos habla, entre otras cosas, del futuro en la investigación y el interés académico en la LIJ.

Por Andrea Casals*. Extracto de la entrevista publicada en ESLA (Estudios de Inglés en América Latina, Revista de Crítica Cultural y Literaria), revista digital organizada por la Facultad de Letras de la Pontificia Universidad Católica de Chile.

El doctor Philip Nel es director del programa de literatura para niños de la Universidad del Estado de Kansas, EEUU, y autor de  Was the cat in the hat black?: The hidden racism of children’s literature, and the need for diverse books -2017- (“Estaba el gato en el sombrero negro?: El racismo oculto de la literatura infantil y la necesidad de libros diversos”); de Crockett Johnson y Ruth Krauss: How an unlikely couple found love, dodged the FBI, and transformed children’s literatura -2014- (Crockett Johnson y Ruth Krauss: cómo una pareja improbable encontró amor, esquivó al FBI y transformó la literatura infantil); coeditor de Keywords for Children’s Literature -2011- (“Palabras clave para la literatura infantil”) con Lissa Paul; y Tales for Little Rebels: Una colección de literatura infantil radical,  coeditado con Julia Mickenberg, entre otros.

En agosto pasado fue invitado por el Ministerio de Educación chileno a abrir el Seminario Internacional “¿Qué leer? ¿Cómo leer?: Lectura e Inclusión”, que se llevó a cabo en la Universidad Católica de Chile, con la charla  “¿Era negro el gato con sombrero?” La audiencia local respondió a su presentación con una fuerte ronda de aplausos. Leyendo la literatura infantil como un niño, se convirtió en un lector de por vida, sin embargo, el profesor Nel no idealiza los libros infantiles. De hecho, se los toma muy en serio y eso estuvo claro durante su presentación en Santiago. En esta entrevista nos ofrece información más profunda acerca de sus argumentos.

Tu charla en el seminario fue muy inspiradora y fue recibida de manera muy entusiasta por el público, a pesar de que la audiencia no estaba muy familiarizada con los libros que comentaste. A pesar de que “Doctor Seuss” es un ícono norteamericano, ¿cuáles dirías tú que son los hilos que unen tus principales argumentos en este discurso dirigido a una audiencia más amplia?

¡Gracias nuevamente a ti y a todos por su generosa respuesta a mi discurso! A pesar de que no aseveraría que el racismo chileno y el americano operan de forma idéntica, sí diría que en cualquier parte del mundo la estructura de la opresión puede ser invisible, sutilmente entretejida en la cultura que consumimos. En los libros infantiles, algunos ejemplos pueden ser la persistente influencia de la caricatura racial, la relativa escasez de personas de color, menos heroínas femeninas que héroes masculinos, la invisibilidad de las personas transexuales, o cualquier otra forma en que las comunidades marginadas se vuelvan más marginadas. Supongo que es por esa razón que mi discurso resonó en la audiencia de Santiago.

Tu ensayo Radical Children’s Literature Now! (2011, coescrito con Julia Mickenberg) y la antología Tales for Little Rebels (2008, coeditada con Mickenberg) destaca “cuentos progresivos, viejo y nuevo” que puede inspirar a la próxima generación “para crear un futuro mejor para todos” (Tales …. 5). Por muy importante que pueda ser, como crítico literario, ¿cómo manejas el equilibrio del valor estético y las preocupaciones ideológicas en la literatura infantil?

Creo que la clave es reconocer que los valores estéticos y las preocupaciones ideológicas son interdependientes y por eso se constituyen mutuamente. Por ejemplo, si tu experiencia vivida es diferente a la experiencia del narrador de una novela, podrías encontrar que su historia es menos creíble y por lo tanto no lo suficientemente fuerte. Por otro lado, el racismo de un libro ilustrado puede distraerte del hecho de que está bien escrito y bellamente ilustrado. Por lo tanto, creo que siempre debemos ser conscientes de cómo nuestras propias suposiciones y experiencias pueden dar forma a nuestra respuesta a un libro.

En términos de literatura infantil radical, tiendo a estar un poco más dispuesto a perdonar los valores estéticos más débiles de un trabajo si, por ejemplo, promueve la paz, la igualdad de derechos o la justicia ambiental. Pero también soy consciente de mi parcialidad, y, por supuesto, mi perdón tiene límites. Diré que, en Radical Children’s Literature Now, elegimos libros que pensamos que eran estéticamente fuertes también. Esa afirmación también es válida en general para Tales for Little Rebels, pero parte del objetivo de ese libro era simplemente establecer la existencia de un corpus de trabajo radical para niños que había sido ignorado (y en algunos casos negado).

En el prólogo del libro Tales for Little Rebels, Jake Zipes argumenta que cuando los autores exploran las “raíces” de las experiencias vividas retratadas [en la literatura infantil], se vuelven “radicales” … si estos autores son honestos, entonces las narraciones radicales son “tristes” porque muchos niños viven en condiciones deplorables. En este sentido, ¿cómo han sido representadas (o están subrepresentadas) las experiencias vividas por niños en comunidades indígenas en los Estados Unidos? En su búsqueda de libros infantiles radicales, ¿ha encontrado escritores indígenas y / o protagonistas indígenas? ¿Dirías que estas son representaciones honestas? ¿O tienen los autores idealizadas tales experiencias como en lo que Greg Garrard llama el mito “indio ecológico” (en Ecocriticims 2004)? He leído La alegría de leer y escribir: Superman y yo de Sherman Alexie y sé que ha escrito para niños, pero no conozco nada más allá de ese ensayo.

-La experiencia de los niños en las comunidades indígenas está poco representada en la literatura infantil, tanto en general como en los EE. UU. específicamente. La mejor persona para responder a tu pregunta sería Debbie Reese, cuyo American Indians in Children’s Literature es un buen lugar para comenzar. Desarrollé cierta experiencia en literatura infantil afroamericana. Aunque he leído literatura infantil nativa americana, sé mucho menos de lo que me gustaría en esa área y no me siento cómodo al ofrecer una respuesta definitiva sobre el tema.

Puedes consultar los Top 100 books by Indigenous Masters: http://blogs.slj.com/afu­se8production/2014/02/26/top-100-books-by-indigenous-masters/# , a list she co-wrote. Or take a look at this page with resources on “best books by or about American Indians”. https://america­nindiansinchildrensliterature.blogspot.cl/p/best-books.html

En Chile, la literatura infantil y juvenil es un campo que ha recibido poca atención académica más allá de preocupaciones pedagógicas. Como Jefe del programa de literatura infantil en la Universidad del Estado de Kansas, ¿cómo visualizas el futuro de la investigación y el interés académico en la literatura infantil y juvenil?

Creo que el futuro de la investigación en el campo estará en las siguientes áreas: No es sorprendente que me incline a los estudiosos que se centran en los muchos tipos de experiencia representados (u omitidos) en libros para lectores jóvenes. Tengo muchas ganas de leer el libro de Marilisa Jiménez García sobre la formación de literatura y medios latinos para jóvenes, y el próximo libro The Dark Fantastic, de Ebony Elizabeth Thomas. Una segunda área abordará cómo la tecnología da forma a la forma en que los jóvenes leen: narrativas transmedia (es decir, historias que se desarrollan en múltiples plataformas), libros electrónicos mejorados y cualquier otra nueva tecnología de lectura que pueda surgir. Un tercero incluirá las propias voces de los niños, como lectores y creadores de historias. Si aceptamos que la audiencia de niños y jóvenes adultos está definida por su audiencia, entonces debemos prestar más atención a esa audiencia. Afortunadamente, podemos hacerlo a través de las comunidades de admiradores (y la fanfiction que crean) y escuchando sus  experiencias de lectura.

¿Compartirías con nosotros cómo tu gusto por la literatura infantil desembocó en un interés académico?

La literatura infantil es la razón por la que me convertí en profesor de inglés, pero no me di cuenta de eso hasta mucho después de haber obtenido el doctorado. La literatura infantil me hizo lector. Como me gustaba leer, me especialicé en inglés. Al darme cuenta, como estudiante universitario, de que leer libros y escribir documentos era mucho más atractivo que buscar un “trabajo real”, solicité hacer un postgrado en inglés. Aunque disfruté escribir una tesis de honor sobre William Faulkner, los libros de la primera infancia fueron más importantes: me inculcaron el amor por la lectura.
Un capítulo de mi disertación fue sobre el Dr. Seuss. Ese capítulo – Dada Knows Best: Growing Up ‘Surreal’ with Dr. Seuss – se convirtió en mi primer documento de conferencia (1997) y, en su versión revisada, en mi primer artículo publicado (1999). Hasta que escribí ese capítulo, no me había dado cuenta de que se podía hacer un trabajo académico sobre literatura infantil. (Aunque ahora hay más oportunidades para estudiar postgrados en literatura infantil, muchos de nosotros en el campo somos autodidactas). Mi paso hacia la literatura infantil comenzó por casualidad, pero se volvió pragmático. Con la excepción del capítulo de Seuss, mi disertación fue sobre literatura estadounidense y música para adultos. Entonces, cuando obtuve el título, pensé que era un americanista del siglo XX. Pero no pude conseguir una entrevista de trabajo como un americanista del siglo XX. Entonces, pensé, si me promociono como un americanista del siglo XX y un especialista en literatura infantil, deberían aumentar mis posibilidades. Esta decisión de publicar y presentar en ambos campos pareció ayudar. Tres años después de recibir el título, obtuve un puesto en la universidad donde todavía enseño.

*Andrea Casals es actualmente becaria postdoctoral en la U. Católica (FONDECYT # 3170134), con una investigación sobre la conciencia ambiental en la literatura ilustrada chilena contemporánea para jóvenes. Es docente en el programa de inglés de la Facultad de Letras (PUC) y es una de las editoras de ESLA.